Secondo uno studio, un dettaglio chiave nell’infanzia di alcune persone può portare alla resistenza ai vaccini

La maggior parte delle persone ha accolto con favore l’opportunità di vaccinarsi contro il COVID-19, ma una minoranza non banale non l’ha fatto. Le persone resistenti ai vaccini tendono ad avere opinioni forti e rifiutano in modo assertivo le raccomandazioni mediche o di salute pubblica convenzionali. Questo è sconcertante per molti, e la questione è diventata un punto critico in diversi paesi.

Ha portato a relazioni tese, anche all’interno delle famiglie, e a livello macro ha minacciato la coesione sociale, come durante la protesta durata un mese sul terreno del parlamento a Wellington, in Nuova Zelanda.

Ciò solleva la domanda: da dove scaturiscono questi sentimenti contrari alle vaccinazioni forti, spesso viscerali? Come ricercatori del corso di vita, sappiamo che molti atteggiamenti, tratti e comportamenti degli adulti hanno le loro radici nell’infanzia. Questa intuizione ci ha spinto a indagare sulla resistenza al vaccino tra i membri del lungo studio Dunedin, che questo mese compie 50 anni.

In particolare, abbiamo intervistato i membri dello studio sulle loro intenzioni di vaccinazione tra aprile e luglio 2021, appena prima del lancio del vaccino nazionale iniziato in Nuova Zelanda nell’agosto 2021. I nostri risultati supportano l’idea che le opinioni anti-vaccinazione derivino dalle esperienze dell’infanzia.

Lo studio Dunedin, che ha seguito una coorte di nascita 1972-73, ha accumulato una ricchezza di informazioni su molti aspetti della vita dei suoi 1037 partecipanti, inclusa la loro salute fisica ed esperienze personali, nonché valori, motivazioni, stili di vita di lunga data, capacità di elaborazione delle informazioni e tendenze emotive, risalenti all’infanzia.

Quasi il 90% dei membri dello studio Dunedin ha risposto al nostro sondaggio del 2021 sull’intenzione di vaccinazione. Abbiamo scoperto che il 13% della nostra coorte non aveva intenzione di essere vaccinato (con un numero simile di uomini e donne).

Quando abbiamo confrontato le prime storie di vita di coloro che erano resistenti al vaccino con quelli che non lo erano, abbiamo scoperto che molti adulti resistenti al vaccino avevano storie di esperienze avverse durante l’infanzia, inclusi abusi, maltrattamenti, privazioni o abbandono o avere un genitore alcolizzato.

Queste esperienze avrebbero reso la loro infanzia imprevedibile e contribuito a un’eredità di sfiducia nelle autorità per tutta la vita, oltre a seminare la convinzione che “quando il proverbiale colpisce il fan sei da solo”. I nostri risultati sono riassunti in questa figura.

(Studio Dunedin, CC BY-ND)

I test della personalità all’età di 18 anni hanno mostrato che le persone nel gruppo resistente al vaccino erano vulnerabili a frequenti emozioni estreme di paura e rabbia. Tendevano a chiudersi mentalmente quando erano sotto stress.

Si sono anche sentiti fatalisti riguardo alle questioni sanitarie, riferendo all’età di 15 anni su una scala chiamata “locus of control della salute” che non c’è nulla che le persone possano fare per migliorare la propria salute. Da adolescenti spesso interpretavano male le situazioni saltando inutilmente alla conclusione di essere stati minacciati.

Il gruppo resistente si descriveva anche come anticonformista che apprezzava la libertà personale e l’autosufficienza rispetto al rispetto delle norme sociali. Crescendo, molti hanno sperimentato problemi di salute mentale caratterizzati da apatia, processo decisionale errato e suscettibilità alle teorie del complotto.

Le emozioni negative si combinano con le difficoltà cognitive

Ad aggravare ulteriormente le cose, alcuni membri dello studio resistenti al vaccino hanno avuto difficoltà cognitive sin dall’infanzia, insieme alle loro avversità nella prima infanzia e vulnerabilità emotive. Erano stati scarsi lettori al liceo e avevano ottenuto un punteggio basso nei test di comprensione verbale e velocità di elaborazione dello studio. Questi test misurano la quantità di sforzo e il tempo che una persona richiede per decodificare le informazioni in arrivo.

Tali difficoltà cognitive di lunga data renderebbero certamente difficile per chiunque comprendere informazioni sanitarie complicate nelle condizioni più tranquille. Ma quando le difficoltà di comprensione si combinano con le emozioni negative estreme più comuni tra le persone resistenti al vaccino, questo può portare a decisioni di vaccinazione che sembrano inspiegabili agli operatori sanitari.

Oggi, la Nuova Zelanda ha raggiunto un tasso di vaccinazione molto alto (il 95% degli eleggibili di età superiore ai 12 anni), che è circa il 10% in più rispetto a Inghilterra, Galles, Scozia o Irlanda e il 20% in più rispetto agli Stati Uniti.

Più chiaramente, il tasso di mortalità della Nuova Zelanda per milione di abitanti è attualmente di 71. Ciò si confronta favorevolmente con altre democrazie come gli Stati Uniti con 2.949 morti per milione (40 volte il tasso della Nuova Zelanda), il Regno Unito con 2.423 per milione (34 volte) e il Canada con 991 per milione (14 volte).

Come superare la resistenza ai vaccini

Come possiamo quindi conciliare la nostra scoperta che il 13% della nostra coorte era resistente al vaccino e il tasso di vaccinazione nazionale ora si attesta al 95%? Ci sono una serie di fattori che hanno contribuito a portare il tasso così alto.

Loro includono:

  • Buona leadership e comunicazione chiara sia dal primo ministro che dal direttore generale della sanità

  • facendo leva sul timore iniziale per l’arrivo di nuove varianti, Delta e Omicron

  • attuazione diffusa dei mandati sui vaccini e chiusura delle frontiere, entrambi diventati sempre più controversi

  • la devoluzione da parte del governo delle responsabilità di vaccinazione ai gruppi della comunità, in particolare quelli a più alto rischio come Maori, Pasifika e quelli con problemi di salute mentale.

Un netto vantaggio dell’approccio guidato dalla comunità è che sfrutta una conoscenza più intima sulle persone e sui loro bisogni, creando così una maggiore fiducia per il processo decisionale sulla vaccinazione.

Ciò è coerente con i nostri risultati che sottolineano l’importanza di comprendere le storie di vita individuali e i diversi modi di pensare al mondo, entrambi attribuibili alle avversità vissute da alcune persone all’inizio della vita. Ciò ha l’ulteriore vantaggio di incoraggiare una visione più compassionevole nei confronti della resistenza al vaccino, che alla fine potrebbe tradursi in tassi più elevati di preparazione al vaccino.

Per molti, il passaggio da un approccio universale è avvenuto troppo lentamente e questa è una lezione importante per il futuro. Un’altra lezione è che il raggiungimento di tassi di vaccinazione elevati non è stato esente da “costi” per gli individui, le famiglie e le comunità. È stata una lotta per convincere molti cittadini a vaccinarsi e sarebbe irrealistico non aspettarsi un residuo di risentimento o rabbia tra coloro che sono stati più pesantemente colpiti da queste decisioni.

Prepararsi per la prossima pandemia

È improbabile che il COVID-19 sia l’ultima pandemia. Le raccomandazioni su come i governi dovrebbero prepararsi per future pandemie spesso coinvolgono soluzioni di tecnologia medica come miglioramenti nei test, nella somministrazione di vaccini e nei trattamenti, nonché ospedali meglio preparati.

Altre raccomandazioni enfatizzano soluzioni economiche come un fondo mondiale per la pandemia, catene di approvvigionamento più resilienti e il coordinamento globale della distribuzione dei vaccini. Il contributo della nostra ricerca è l’apprezzamento del fatto che la resistenza ai vaccini dei cittadini è uno stile psicologico di interpretazione errata delle informazioni durante le situazioni di crisi che viene stabilito prima dell’età della scuola superiore per tutta la vita.

Raccomandiamo che la preparazione nazionale per future pandemie includa un’educazione preventiva per insegnare ai bambini in età scolare l’epidemiologia dei virus, i meccanismi di infezione, i comportamenti di mitigazione delle infezioni e i vaccini. L’istruzione precoce può preparare il pubblico ad apprezzare la necessità di lavarsi le mani, indossare maschere, distanziamento sociale e vaccinazioni.

L’educazione precoce su virus e vaccini potrebbe fornire ai cittadini un quadro di conoscenze preesistente, ridurre il livello di incertezza dei cittadini in una futura pandemia, prevenire reazioni di stress emotivo e migliorare l’apertura alla messaggistica sanitaria. Tecnologia e denaro sono due strumenti chiave in una strategia di preparazione alla pandemia, ma il terzo strumento vitale dovrebbe essere una cittadinanza preparata.

I messaggi da asporto sono duplici. In primo luogo, non disprezzare o sminuire le persone resistenti ai vaccini, ma piuttosto cercare di ottenere una comprensione più profonda su “da dove vengono” e cercare di affrontare le loro preoccupazioni senza giudizio. Ciò si ottiene al meglio responsabilizzando le comunità locali di cui è più probabile che i resistenti al vaccino si fidino.

La seconda intuizione chiave punta a una strategia a più lungo termine che coinvolge l’educazione sulle pandemie e sul valore delle vaccinazioni nella protezione della comunità. Questo deve iniziare quando i bambini sono piccoli e, naturalmente, deve essere consegnato in modo adeguato all’età. Questo sarebbe saggio semplicemente perché, quando si tratta di pandemie future, non è una questione di se, ma di quando.La conversazione

Richie Poulton, CNZM FRSNZ, Direttore: Dunedin Multidisciplinary Health & Development Research Unit (DMHDRU), Università di Otago; Avshalom Caspi, Professore, Duke University, e Terrie Moffitt, Nannerl O. Keohane University Professore di Psicologia, Duke University.

Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.

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