Masters 2022 — “Non credo di essere pronto per questo”, ma Scottie Scheffler ha una giacca verde per dimostrare che lo era

AUGUSTA, Georgia — Quindici minuti dopo che Scottie Scheffler ha vinto il Masters, un carrello da golf lo ha portato di corsa alla porta sul retro di Butler Cabin. Gli unici suoni provenivano da un drone che volteggiava sopra la testa e da alcuni uccelli. La sua giacca verde aspettava dentro. Sembrava stordito. Certo che l’ha fatto. Negli ultimi 57 giorni ha vinto quattro tornei, incluso uno major, e ha cambiato tutto nella sua vita. Non potrà mai tornare come prima.

Ha 25 anni. In questa stagione ha guadagnato 10 milioni di dollari. All’interno della cabina si è infilato quella giacca per la prima volta – togliendola per poter ripetere la cerimonia davanti a una folla che lo aspettava intorno al 18° green – e dopo aver terminato un’intervista, è tornato fuori. Sembrava ancora un po’ stordito e si è goduto alcuni lunghi secondi di silenzio fino a quando non è tornato alla vista degli avventori, che hanno iniziato ad applaudire e ad applaudire.

“Non so davvero cosa dire…” disse.

Stamattina è crollato e ha pianto — “come un bambino”, nelle sue parole — sentendosi sopraffatto dal momento: una partita di golf per vincere il Masters e il tornado che può prendere il sopravvento su una vita dopo qualcosa del genere. Ha visto colpire persone che conosce, come Jordan Spieth. Si rivolse alla moglie in lacrime.

“Non credo di essere pronto per questo”, le disse.

Gli preparò una ricca colazione e cercò di calmarlo. Ha detto che lo amava indipendentemente dal fatto che avesse vinto o perso per 10. Hanno parlato della loro fede condivisa. Arrivò al corso e iniziò a prepararsi.

“Accidenti, è stata una lunga mattinata”, ha detto. “E ‘stato lungo. Il mio stomaco è stato male per due giorni di fila.”

Tornati in Texas, al Royal Oaks Country Club, anche i membri e lo staff si sono preparati.

“È la calma prima della tempesta”, mi ha detto domenica mattina il capo professionista Dean Larsson.

Scheffler ha iniziato a giocare lì da bambino, dopo che i suoi genitori hanno preso un prestito per unirsi, il tutto con l’obiettivo di seguire i membri del club come Justin Leonard nel PGA Tour.

“Cosa c’è di veramente speciale”, ha detto il presidente del club Royal Oaks Todd Moen, “[is] poiché Scottie è cresciuto qui, tutti lo hanno conosciuto”.

Il suo sogno era diventare un professionista.

“Ho indossato i pantaloni da bambino al Royal Oaks”, ha detto, “perché volevo giocare a golf nel PGA Tour”.

Da ragazzo indossava quelle polo e quei cachi a scuola, vestendosi come un professionista in tournée. I suoi compagni di classe risero.

“Giustamente così”, ha detto domenica sera, ridendo anche lui.

Come una leggenda del golf da scolaretto nel suo stato d’origine, ha giocato al college in Texas. Sabato pomeriggio, l’allenatore di golf di Longhorns John Fields ha risposto al suo telefono in un aeroporto, portando la sua squadra attuale in California per un evento. Ha scelto il torneo perché è stato progettato da Alister MacKenzie, che ha anche progettato una piccola pista chiamata Augusta National. Fields voleva preparare i suoi ragazzi per i palcoscenici più grandi. Scheffler ha vinto lo stesso torneo quando era studente. Fields osservava i Maestri sul suo telefono mentre aspettava al suo cancello. Fa quasi parte della famiglia Scheffler a questo punto. Cinque anni fa, Scheffler ha giocato agli US Open a Erin Hills. Ha camminato lungo il fairway accanto a Brooks Koepka, seguito dal suo allenatore e dal padre. Il padre di Scheffler si rivolse a Fields.

“Pensi che sarà qui fuori un giorno?” chiese.

È divertente ora, ma il padre di Scheffler non lo sapeva davvero. Fields ha fatto. Aveva già visto la cosa reale prima – ha allenato Spieth, per esempio – e ha spiegato al suo amico che il giovane davanti a loro non solo avrebbe fatto il tour, ma avrebbe costruito una carriera su di esso.

Quella profezia si è avverata negli ultimi 57 giorni.

La domenica del Super Bowl, Scheffler ha vinto il suo primo evento in tournée al WM Phoenix Open. Di ritorno al club, Moen ha comprato un giro di bevande per il pubblico della 19a buca e ha alzato un bicchiere a Scheffler e al club. Tutti ruggivano. Questa era la sua gente. Poi Scheffler ha continuato a vincere, all’Arnold Palmer Invitational e al WGC-Dell Technologies Match Play. Ha scalato alle stelle la classifica mondiale del golf al numero 1. Al Royal Oaks tra le vittorie, ha ancora lavorato con i bambini sul campo, inventando giochi di chipping e put, spesso fino a un’ora. Prima di lasciare la casa per venire in Georgia, ha giocato un round con tre membri. Poi ha fatto le valigie per il Master. Non poteva crederci. Quando il suo primo invito è arrivato per posta, ha pianto. In questi ultimi 57 giorni, è stato un giovane che vive in un paesaggio onirico.

“Penso che al momento non sia successo nulla”, ha detto. “Mi gira ancora la testa”.

È arrivato ad Augusta un po’ sotto i riflettori, nonostante tutto il suo successo. Tutti gli occhi erano puntati su Tiger Woods, che stava tornando al golf competitivo solo 14 mesi dopo che un incidente d’auto gli era quasi costato una gamba. Scheffler non aveva nemmeno un anno quando Woods vinse per la prima volta qui.

“I suoi clip su YouTube sono una tale fonte di ispirazione per me”, ha detto Scheffler. “Ricordo di aver visto i momenti salienti della sua vittoria nel ’97, in un certo senso scappando via con esso, e non ha mai veramente rotto la sua concentrazione”.

Ora Scheffler indossa scarpe e magliette da golf del marchio Tiger e usa i suoi ferri, anche se probabilmente avrà presto la sua linea di tutti e tre. Giovedì ha battuto la leggenda. Venerdì, quando il ginocchio riparato chirurgicamente di Tiger ha iniziato a cedergli, Scheffler ha preso il comando. L’ha tenuto sabato e dopo la lunga notte e la mattina tesa e piena di lacrime, è uscito domenica pomeriggio per difenderlo.

La sua competizione più dura è arrivata da Rory McIlroy, che ha pareggiato un record di Masters nell’ultimo round con un bruciante 64. Ha fatto 18 birdie e il suo ruggito ha echeggiato attraverso il percorso. Rory ha avuto i più grandi ruggiti del pomeriggio. A dire il vero, l’atmosfera di domenica era smorzata. Mentre Scheffler tornava a casa attraverso le ultime nove, c’erano spazi aperti sulle corde che spesso sono profondi cinque e sei per queste marce di incoronazione. Più di poche persone speravano in una sorta di collasso per dare a McIlroy una possibilità per il Grande Slam della carriera.

Scheffler non ha foldato.

Di ritorno al Royal Oaks, la 19a buca è diventata solo in piedi. Quando Scheffler ha raggiunto il numero 3, il colpo più grande della sua vita, la clubhouse è esplosa. Un uomo corse per la stanza dando il cinque. Buca dopo buca, la stanza si affacciava nei momenti di tensione, i piedi che affondavano nei tappeti gialli e rossi. I ragazzi hanno bevuto da tazze bianche di polistirolo.

Quando ha fatto l’uccellino 14 e ha suggellato la vittoria, gli uomini adulti si sono abbracciati e strofinati la testa a vicenda come bambini a scuola. Conoscevano Scheffler da bambino e ora avrebbe vinto lo stesso torneo di Ben Hogan, Jack Nicklaus e Tiger Woods. Nella stanza scoppiò un coro, che chiedeva di sparare.

“Fireball! Fireball! Fireball!”

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