Lewis: L’apatia dei fan dei Royals sta tornando. Cosa ci vorrà per mantenere vivo l’interesse questa volta?

Alzò gli occhi al cielo, poi al suo guanto, tirando le corde di pelle blu. Sembrava che cercasse qualcosa: una risposta, una spiegazione, un po’ di ottimismo.

Carlos Hernández, il 25enne venezuelano destrorso che si è mostrato promettente la scorsa stagione, aveva appena concesso sei punti in un inning nella sconfitta per 6-1 dei Royals contro i Baltimore Orioles. La sconfitta ha coronato un’altra serie vergognosa nel 2022. I Royals ne hanno vinti solo due su nove in questa stagione.

È il 10 maggio e i Royals sono 9-17. Se non fosse stato per i Detroit Tigers in difficoltà, i Royals avrebbero il peggior record dell’American League.

I numeri spiegano l’inizio putrido. A casa base, il club si classifica 28° in OPS (.601), 28° nelle camminate (69), 29° nei fuoricampo (13) e 22° nel tasso di colpi duri (37,1%). Il campo sembra prendere personalmente queste classifiche e crescere. I Royals si classificano 27° in ERA (4,62), 27° in WHIP (1,39) e 29° in percentuale di strikeout (1,90).

Sarebbe facile da respingere se si trattasse di un caso unico. Ma non lo è. Per niente.

Dal 2018, anno in cui i Royals hanno iniziato la loro ricostruzione, si sono classificati al 28° posto in OPS (0,700) e al 27° in ERA (4,85). Questo forse spiega perché i Royals si classificano al 25° posto (16.435 tifosi a partita al Kauffman Stadium). Questo è forse ciò che alimenta un sentimento ben riassunto da BD, commentatore di Atletismo“L’unica cosa peggiore che indurre frustrazione e rabbia nei tuoi fan è indurre ciò che viene dopo: l’apatia. Anche quest’anno, i Royals sono pericolosamente vicini a fare proprio questo.

Nel caso abbiate bisogno di un promemoria, i Royals hanno perso 10 partite consecutive nelle prime due settimane della stagione 2019. Ne hanno perse sei di fila nella seconda settimana della stagione 2020. E hanno perso 11 partite consecutive lo scorso maggio. Anche se i Royals hanno giocato solo il 16% della loro stagione nel 2022, l’angoscia non si limita alla base di fan. Diversi giocatori hanno espresso la loro frustrazione per lo stato delle cose, che spinge le seguenti domande: cosa ci vorrà per mantenere l’interesse? Cosa darà alla gente l’ottimismo sul fatto che il club è destinato a correre nel prossimo futuro?

Le domande, in generale, evocano una scena del 2 luglio dello scorso anno. Il presidente delle operazioni di baseball dei Royals Dayton Moore si è seduto nella panchina di casa prima di una partita. Un giornalista ha chiesto quanto fosse sorpreso dalla prestazione poco brillante dei Royals.

“Mi hai già sentito dire questo prima, ma devi fare molte cose per bene per vincere una partita della Major League Baseball”, ha detto. “Quando hai guasti in più aree, voglio dire, è quasi impossibile vincere. Ma non puoi trovare scuse con gli infortuni. Alla fine della giornata, devi guardarti allo specchio come manager. generale e valutare i tuoi processi, ma alla fine crederò nei nostri giocatori, nel (manager) Mike Matheny e nello staff tecnico.

Ciò che colpisce è il modo in cui quella citazione si inserisce perfettamente in questa storia un anno dopo, un anno in cui si ritiene che il club sia più vicino alla discordia.

Le proiezioni possono solo differire. Lo ZiPS di FanGraphs vede i Royals dirigersi verso 94 sconfitte.

I fallimenti del passo sono parte del motivo. Kris Bubic, che il club ha annunciato come titolare davanti a Brady Singer dopo che Singer ha completato tre deludenti uscite di allenamento primaverile, ha lanciato 12 inning e 1/3 in cinque partenze. I Royals hanno optato per Jackson Kowar dopo un’uscita in major league, e attualmente ha un’ERA di 10,18 in cinque partenze al Triple-A Omaha. Hernández, che ha visto diminuire la sua velocità e la sua forma di palla veloce, ha un’ERA di 7,15 in cinque partenze.

È difficile vedere queste situazioni e non tornare all’anno scorso. Dal lato del lancio, Jakob Junis ha dimostrato di essere uno dei migliori lanciatori dei Royals in sei uscite. Aveva un’ERA 3,47. Quindi i Royals lo hanno retrocesso al bullpen. Ha permesso cinque corse nella sua prima uscita. Né l’allenatore di lancio Cal Eldred né l’allenatore di soccorso Larry Carter sembravano aiutare Junis a ritrovare la sua forma.

Questo è rilevante in quanto Junis ora sta lanciando per i San Francisco Giants. In 15 inning (incluso un inizio), ha un’ERA di 1,20. Scava più a fondo e noterai alcuni elementi interessanti nel suo mix di tonalità. Nel 2019 Junis ha lanciato il 33,7% di quattro cuciture, il 29,7% di slider e il 17,3% di platine. In questa stagione, sta lanciando il 54,9% di slider, il 22,1% di platine e il 6,9% di quattro cuciture. Il suo slider è il suo miglior tono. Le sue quattro cuciture sono state a lungo una delle peggiori. L’uso dell’interruttore ha funzionato a meraviglia. Quindi ha un cambiamento. I Royals volevano che Junis capovolgesse il campo piuttosto che lanciare uno splitter. Considerando il suo posto, non era un compito facile.

È interessante notare che Junis non è l’unico lanciatore ad essersi evoluto e ad avere successo. Brad Boxberger ha raggiunto una media di 90 mph con la sua palla veloce a quattro cuciture nel 2019 e il campo è sceso in media di 20,1 pollici. Nel 2021, dopo aver firmato con i Milwaukee Brewers, Boxberger aveva una media di 93,5 mph sulla sua palla veloce e il campo è sceso in media di 14,1 pollici, migliorando l’upspin e rendendolo molto più difficile da colpire. Nel 2019 con i Royals, Wily Peralta non stava lanciando uno splitter. Ora, con i Tigers, è in campo che guadagna più odori di tutti. Jorge López lancia quasi quattro mph più velocemente con i Baltimore Orioles in questa stagione rispetto a quanto non abbia fatto con i Royals nel 2019. Jason Adam, il mitigatore dei Tampa Bay Rays, è uno dei migliori nel baseball di questa stagione. Lancia un cambio più spesso (ha lanciato solo il 7,9% del campo con i Royals nel 2018) e usa uno slider, che non ha lanciato con i Royals.

In particolare, gli attuali big leaguers dei Royals non sono ignari dei progressi che altri hanno fatto altrove.

Dal lato della battuta, è un po’ la stessa cosa. Nel 2021, Jorge Soler stava lottando con forza. Matheny non sembrava avere una risposta. “È pazzesco quello che può fare”, ha detto Matheny lo scorso giugno. “Continuiamo a cercare le chiavi per sbloccarlo.” L’allenatore in battuta Terry Bradshaw ha lottato per trovarli. Non è stato fino a quando l’allenatore Mike Tosar di Special Assignment si è presentato che Soler si è trasformato nel tipo di battitore che ha continuato a contribuire alle Atlanta Braves’ World Series.

Certamente, i Royals hanno aggiunto l’ex assistente coordinatore della battuta Keoni DeRenne allo staff della big league in questa bassa stagione per aiutare a trasformare le abitudini di lavoro in battuta prima delle partite. Eppure Whit Merrifield, ad esempio, è l’ultimo tra tutti i battitori qualificati wRC+. Salvador Perez sta battendo solo .204. Carlos Santana, che il club non ha scambiato alla scadenza dell’anno scorso, ha un OPS .566. Adalberto Mondesi ha colpito 20 volte su 50 ai pipistrelli prima di strapparsi il legamento crociato anteriore. Outfielder Edward Olivares – che uno scout ha menzionato l’anno scorso e ha chiesto: “Perché non gioca mai?” – è stato il miglior battitore del club (172 wRC+ in 38 presenze con la targa) prima di subire un infortunio al quadricipite destro nel fine settimana.

Come ha detto Moore l’anno scorso, il club non può trovare scuse per gli infortuni. Il fatto è questo: i Royals hanno mantenuto Merrifield, Santana e Mondesi negli ultimi anni, invece di scambiarle. Dal 2017 Eldred e Carter guidano i giovani lanciatori nei grandi campionati, e lo stesso vale per Bradshaw dalla parte in battuta. Hanno continuato ad operare con un piede nell’acqua presente e un piede in futuro. Entrambi sembrano più torbidi che mai. Quindi cosa possono fare i Royals?

Guardarsi allo specchio, valutare i processi e credere nel roster e nello staff tecnico è stata la risposta dell’anno scorso. E questo suona esattamente come il problema.

(Photo by Zack Greinke: Keith Gillett/Icon Sportswire via Getty Images),

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