Il calore prende il sopravvento mentre i Sixers si districano

Il ritorno di Joel Embiid nel fine settimana ha suscitato un’onda d’urto nel gioco del secondo turno tra i 76ers e la testa di serie Heat. Si scopre che l’introduzione di un World Breaker a due vie calibro MVP, anche uno appena una settimana dopo un osso orbitale rotto e una commozione cerebrale, cambia radicalmente le regole di ingaggio e lo stato di gioco. Gli Heat avevano più o meno navigato con Embiid messo da parte, superando i Sixers di 17,2 punti per 100 possedimenti portandosi in vantaggio per 2-0. Con Embiid tornato e James Harden che per un attimo sembrava il fuoco del vecchio Philly, a piena forza ha ribaltato il copione, superando gli Heat di 17 punti ogni 100 nei Giochi 3 e 4 per livellare la serie di vittorie e, come il mio Allarme il compagno di squadra Rob Mahoney ha scritto: “metti tutta la pressione tattica di questa serie sugli Heat”.

Fortunatamente, Miami assume un ragazzo che è dannatamente bravo a gestire la pressione tattica e ha i gioielli per dimostrarlo. Quando è iniziata la partita 5, Erik Spoelstra aveva gli Heat pronti a soffocare Embiid, Harden e Sixers, riprendere il sopravvento al meglio dei sette set e spingere Philadelphia sull’orlo di un’altra uscita del secondo round.

Gli Heat assomigliavano molto di più alla squadra che vantava il numero NBA. 4 difesa della regular season martedì rispetto a quella di Filadelfia, facendo pressioni sui Sixers su tutto il campo, forzando le palle perse e prendendo il controllo nei primi minuti. Un parziale di 16-2 a metà del primo quarto ha dato a Miami un vantaggio a due cifre, e Spoelstra e compagni non si sono mai guardati indietro, facendo esplodere i cancelli degli ospiti in ritardo per un collage di 120-85 che allontana gli Heat a una vittoria dalla seconda- piazzamento nelle finali della Eastern Conference in tre stagioni.

“Erano molto più impegnati e fisici e ci hanno tirato fuori dai nostri affari”, ha detto l’allenatore dei Sixers Doc Rivers ai giornalisti dopo la partita. “C’è molta delusione da tutti noi stasera”.

Principalmente, una performance in calo da parte di Embiid. Il centro di All-NBA ostacolato ha segnato una media di 21 punti con il 48% di tiri per andare con 11 rimbalzi e una difesa di pattuglia di vernice in 37,3 minuti a partita a Philly. Martedì, tuttavia, somigliava molto a un ragazzo che da qualche giorno correva sull’adrenalina di una rimonta ad alto rischio, e improvvisamente ha iniziato a sentire il peso di un legamento del pollice strappato, una faccia in frantumi e le conseguenze di una concussione.

Sbattere la schiena nella prima fila di sedili sulla linea di base cercando di salvare un passaggio errato a metà del primo quarto probabilmente non ha aiutato:

Né il centro di riserva degli Heat Dewayne Dedmon ha inavvertitamente calciato la palla direttamente nella maschera protettiva di Embiid mentre cercava di afferrare un rimbalzo offensivo, facendo cadere Embiid come un sacco di mattoni e lasciandolo contorto dal dolore e apparentemente in lacrime sulla linea di fondo:

Embiid è rimasto in gioco, ma ha avuto un impatto molto più smorzato, lottando per fare pressione sul bordo in attacco e rappresentando una minaccia meno bloccante per la difesa man mano che il gioco andava avanti. Una breve raffica di attacchi nel terzo quarto lo ha visto concludere con 17 punti sul tiro 7 su 12 per andare con cinque rimbalzi e due assist in 33 minuti, ma – giusto o ingiusto – non è bastato a un Sixers. squadra alla disperata ricerca di più di lui con la sua stagione in bilico.

“È solo una questione di tolleranza al dolore”, ha detto Embiid ai giornalisti dopo la partita. “È una situazione perdente per me. Se non gioco, probabilmente verrò chiamato soft. E se gioco e gioco male, probabilmente troveranno un sacco di cose, [like] “Immagino che non sia abbastanza bravo.” … Devo scavare più a fondo di quanto ho fatto, cercare di dimenticare cosa sta succedendo e giocare liberamente. Devo solo avere quella mentalità per quattro quarti. Mi piacciono le nostre possibilità di tornare qui.

Gli Heat stanno probabilmente apprezzando le proprie possibilità, avendo tenuto Philly a solo il 36,5% di tiri come squadra, con più palle perse (15) che assist (14). Alcuni di quegli errori, soprattutto all’inizio, sono stati dovuti al fatto che Miami ha avuto più successo nei loro tentativi di affrontare in modo aggressivo Embiid sul palo e lo hanno racchiuso con un difensore assistito sul retro, costringendo i compagni di squadra del ragazzo grosso a dover effettuare passaggi contestati in finestre strette . Non erano all’altezza della sfida:

Tuttavia, questa strategia non era una novità. Miami ha provato ad affrontare il palo nelle gare 3 e 4, ma Philadelphia ha avuto molto più successo nel trovare angoli di approccio, in parte perché quegli afflussi stavano arrivando dopo che i Sixers avevano già lavorato su un cambio su uno schermo di palla in precedenza in possesso. Philly ha conquistato gli Heat in casa con le due partite Harden-Embiid, sfruttando la tendenza di Miami a cambiare schermo; o Embiid ha ottenuto un sigillo in profondità nel palo contro un difensore più piccolo, o Harden è andato a lavorare in alto contro un difensore dal piede più lento che si sentiva a suo agio ad attaccare.

Invece di attenersi a questo copione di cambiare tutto nel gioco 5, tuttavia, Spoelstra ha cambiato rotta, dirigendo i suoi funzionari a fare uno sforzo più concertato per combattere attraverso la schermata iniziale, optando per coperture più morbide con PJ Tucker che si china sotto il plettro per incontrare Harden dall’altra parte mentre Bam Adebayo si ritira per rimanere con Embiid. A volte li mordeva: un passo indietro di Harden 3 qui, un pick-and-pop di Embiid 3 aperto lì. Ma per la maggior parte, Adebayo e Tucker (con tutto l’aiuto dei difensori di aiuto attivi di Miami) hanno resistito, impedendo alle due migliori armi offensive di Philadelphia di trovare spazio per operare, entrare in profondità o generare un aspetto pulito per i loro compagni di squadra:

Nei giochi 3 e 4, Filadelfia ha segnato una media di quasi 1,24 punti a partita dopo che Embiid ha selezionato Harden, un tasso che avrebbe guidato l’NBA nella stagione regolare tra le partnership pick-and-roll ad alto volume, secondo Second Spectrum. In Gara 5, tuttavia, quel numero è diminuito tutti i fino a 0,73 punti per scelta diretta, che sarebbero finiti vicino al fondo della classifica.

Un cambiamento negli incarichi difensivi perimetrali di Miami ha reso ancora più difficile per Philly trovare strade facili a metà campo. Nel corso di quattro partite, il playmaker Gabe Vincent – che ha ottenuto il suo terzo inizio nella serie martedì al posto di Kyle Lowry, che si è nuovamente infortunato al tendine del ginocchio sinistro in Gara 4 – ha assunto il compito principale su Tyrese Maxey di dimensioni simili, mentre la superstar degli Heat Jimmy Butler ha trascorso la maggior parte del suo tempo a difendere il più grande Tobias Harris. Ma martedì Spoelstra ha cambiato le cosespostando Vincent da Maxey a Danny Green, Max Strus da Green a Harris e Butler per controllare la guardia del secondo anno di Philly.

L’incombente presenza del cinque volte All-Defensive Team ha efficacemente vaporizzato il tocco e l’impatto di Maxey. Dopo aver segnato una media di 23 punti su 14,5 tentativi di tiro e 6,3 tiri liberi nelle prime quattro partite della serie, il secondo capocannoniere dei Sixers nei playoff ha realizzato solo due tentativi di field goal nel primo quarto e ha chiuso con soli nove punti su 2 -per-10 riprese. La cosa più sorprendente di tutte: Maxey ha prodotto zero punti o assist nelle 37 partite che ha avuto contro Butler a metà campo, secondo il monitoraggio di Second Spectrum.

Mettere Butler su Maxey ha anche aiutato a ridurre l’offesa di Philly altrove; per quanto Jimmy possa essere sulla palla, è ancora più dirompente fuori dall’azione.

Fiducioso di avere la velocità e la lunghezza per riavere Maxey se la palla fosse stata diretta verso di lui, Butler ha ripetutamente fatto sentire la sua presenza come difensore assist. Si nascondeva dietro i pick-and-roll Sixer, aiutando a impedire a Harden (che ha avuto un primo tempo forte, ma ha chiuso con soli 14 punti su 13 tiri con quattro assist e quattro palle perse) o Embiid di girare l’angolo sui dischi per entrare la vernice. Ha aiutato a supportare la copertura sui post-up di Embiid, scivolando sul lato debole per scoraggiare i passaggi di ingresso di un pallonetto sopra le righe e costringendo Philly a oscillare la palla altrove. Quando Philly è stato in grado di spruzzare la palla lungo il perimetro, si è girato bruscamente e ha fatto acrobazie verso i potenziali tiratori sulla presa, facendoli pensare due volte prima di sollevare o mettere la palla sul ponte.

Il senzatetto di Butler ha reso tutto ciò che i Sixer volevano fare molto più difficile. Harris (12 punti sul tiro 5 su 14) non ha potuto fare molto contro un difensore solido e mobile in Strus. I difensori perimetrali di Miami hanno in gran parte fermato la penetrazione del palleggio con un grande movimento laterale, facendo scorrere i piedi per tenere la palla fuori dalla vernice:

E Adebayo ha gestito la sua nuova missione, passando dal passaggio alla ritirata per rimanere più vicino al limite. Ha bloccato due colpi e ne ha modificati molti altri rimanendo connesso a Embiid e impedendogli di ottenere facili colpi in post:

La ciliegina sulla torta: Bam, Butler e il resto degli Heat sono riusciti ad aumentare la loro fisicità, intensità difensiva e disgregabilità complessiva privo di accumulare più difetti. Dopo essere stato chiamato per 22, 22 e 26 falli personali nelle ultime tre partite, Miami ha raccolto solo 13 falli in Gara 5 e ha limitato Embiid e Harden – che hanno concluso la stagione regolare primo e terzo nei tentativi di tiri liberi a partita – solo sei tiri liberi in totale.

Parte della disparità è dovuta alla varianza a lungo termine – Miami ha segnato 13 triple martedì dopo averne realizzate 14 in Gara 3 e 4 combinate, mentre Philadelphia è andata 16-3 in ciascuna delle sue partite casalinghe in nove in Gara 5 – e alcuni sicuramente lo deve al fatto che Embiid sembrava molto peggio per l’usura durante il primo tempo mentre Miami ha costruito il proprio vantaggio. Non è tutto Fortuna, però: Spoelstra e i suoi giocatori meritano il merito di aver tenuto i Sixers a uno sgraziato 92,1 punti per 100, la quinta peggiore prestazione offensiva della stagione, nel momento più pressante della campagna fino ad oggi.

“Questa serie si sta evolvendo un po’ e hai a che fare con una squadra offensiva davvero abile”, ha detto Spoelstra. detto ai giornalisti dopo la partita. “E Harden ed Embiid, in particolare, richiedono molti dettagli. Si sono guadagnati quel tipo di rispetto dal nostro team e, se non lo fai con grande dettaglio, concentrazione e fiducia reciproca [and] il tuo sistema, non hai alcuna possibilità con loro.

Questo è, più di ogni altra cosa, il segreto così spesso trascurato degli Heat: per loro, questo dettaglio, questo rispetto, questa concentrazione e questa fiducia sono evidenti. Queste sono le puntate del tavolo. E quando hai quello, e il tipo di profondità di qualità per resistere all’assenza di Lowry, e un centro che può trattenere chiunque ad Adebayo, e Butler, che ha giocato bene come chiunque altro nei playoff dei playoff… beh, allora tu semplicemente non avere una possibilità contro Harden ed Embiid. Hai una possibilità contro chiunque.

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