Al Masters, Tiger Woods finisce, una vittoria in sé

AUGUSTA, Georgia — Tiger Woods aveva 212 yard fino al quinto green domenica mattina. Tenendo in mano un lungo ferro, oscillava con velocità e ritmo appropriati. Ma qualcosa non andava al contatto con la palla, e nel millisecondo impiegato da Woods per passare dal downswing al follow-through, ha lasciato andare il club. Cadde a terra sopra la sua spalla sinistra.

Il colpo rimbalzò a 30 metri dal bersaglio e Woods fece una smorfia. Le sue spalle si piegarono. Sospirò e recuperò la mazza dall’erba e zoppicò lentamente in avanti favorendo una gamba destra ricostruita chirurgicamente dopo il suo incidente d’auto il 23 febbraio 2021.

Il Masters Tournament 2022, iniziato con un sorridente Woods entusiasta di essere tornato all’Augusta National Golf Course circondato da un gruppo solidale di colleghi, si stava svolgendo per lui nelle sue ultime ore in modi piccoli e umili.

L’errore di Woods alla quinta buca del round finale è stato una delle tante gaffe, in questo caso la seconda di tre spauracchi consecutivi sui primi nove. Sin dal suo sorprendente e stimolante round di apertura di uno sotto il par 71, Woods è avvizzito in modo frammentario, tradito da un dolore alla gamba destra, una schiena tesa infastidita dal clima freddo e le esigenze di camminare e giocare per sette giorni consecutivi per la prima volta tra 17 mesi.

Entro domenica, la folla che ha affollato i suoi round di apertura si era notevolmente assottigliata poiché i fan si stavano affrettando a posizionarsi per vedere i leader del quarto round, che avrebbero giocato tre ore dopo.

Ma mentre Woods camminava in salita verso il 18° green, la folta folla di fan che lo aspettava ha applaudito fragorosamente.

Dopo un doppio bogey sul numero 17 e un putt di quattro piedi per il par sul numero 18, Woods ha concluso il round sei sopra il par, 13 sopra per il torneo. Ha agitato le mani con il suo compagno di gioco, Jon Rahm, ha alzato il berretto alla folla ed è uscito dal green, sorridendo e zoppicando.

Non era la conclusione che Woods aveva immaginato quando ha voluto fare un improbabile ritorno al golf competitivo d’élite meno di cinque mesi dopo aver dichiarato i suoi giorni da top player del tutto finiti. Ma Woods enfaticamente non vede il suo punteggio di quattro giorni al torneo di quest’anno come la misura del suo aspetto.

Dopo il primo turno di giovedì, a Woods, che da un quarto di secolo è famoso per aver affermato che il suo unico obiettivo in qualsiasi competizione è vincerla, è stato chiesto se il solo fatto di presentarsi all’Augusta National fosse una vittoria.

“Assolutamente”, rispose. “Assolutamente si.”

È stata una confessione rivelatrice per Woods, ma chiarisce l’immagine di lui che sale lentamente sul terreno collinare domenica, spesso sussultando. Non è finito vicino ai leader, ma ha finito comunque.

È probabile che Woods non giocherà più fino al campionato PGA a metà maggio a Tulsa, Okla. Woods ha detto che il suo programma per il futuro potrebbe essere modellato sull’approccio adottato da Ben Hogan quando tornò a giocare a golf da un incidente d’auto nel 1949. Hogan aveva fratture della clavicola, del bacino, di una costola e di una caviglia, oltre ad altre gravi lesioni. Hogan vinse gli US Open l’anno successivo e altri due importanti campionati di golf nel 1951, ma saltò molti altri tornei.

A novembre, nei suoi primi commenti pubblici dopo l’incidente, Woods ha evocato il ritorno di Hogan come paradigma da seguire.

“Penso che qualcosa di realistico sia suonare il tour un giorno – mai più a tempo pieno – ma scegli e scegli, proprio come ha fatto il signor Hogan”, ha detto. “Scegli e scegli alcuni eventi all’anno e ci giochi”.

Al decimo tee di domenica, Woods ha preso l’ennesimo feroce swing del suo pilota. Si aggrappò alla sua mazza e si appoggiò su di essa mentre la sua palla si agganciava a sinistra nel bosco.

Quindi Woods ha usato la mazza come un bastone per sostenere il fianco destro mentre scendeva il ripido pendio che portava a un dislivello di 80 piedi dal tee box al lontano fairway. Quando raggiunse un terreno più pianeggiante, Woods consegnò il suo autista al suo caddie, Joe LaCava, e proseguì il soldato.

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