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L’idea è che non sono state solo le maschere, l’allontanamento sociale o altre restrizioni pandemiche a far svanire l’influenza e altri virus respiratori mentre regnava il coronavirus, e a risollevarsi mentre si allontanava.

Piuttosto, l’esposizione a un virus respiratorio può mettere in allerta le difese immunitarie del corpo, impedendo ad altri intrusi di entrare nelle vie aeree. Questo fenomeno biologico, chiamato interferenza virale, può limitare la quantità di virus respiratorio che circola in una regione in un dato momento.

“La mia sensazione istintiva, e la mia sensazione basata sulla nostra recente ricerca, è che l’interferenza virale è reale”, ha affermato la dott.ssa Ellen Foxman, immunologa presso la Yale School of Medicine. “Non credo che vedremo il picco dell’influenza e del coronavirus allo stesso tempo”.

A livello individuale, ha detto, potrebbero esserci alcune persone che finiscono per essere infettate da due o anche tre virus contemporaneamente. Ma a livello di popolazione, secondo questa teoria, un virus tende a superare gli altri.

Tuttavia, ha ammonito, “Il sistema sanitario può sovraccaricarsi ben prima che venga raggiunto il limite superiore della circolazione, come ha dimostrato l’onda Omicron”.

L’interferenza virale può aiutare a spiegare i modelli di infezione osservati in grandi popolazioni, compresi quelli che possono insorgere quando il coronavirus diventa endemico. Ma la ricerca è agli albori e gli scienziati stanno ancora lottando per capire come funziona.

Prima che il coronavirus diventasse una minaccia globale, l’influenza era tra le infezioni respiratorie gravi più comuni ogni anno. Nella stagione 2018-2019, ad esempio, l’influenza è stata responsabile 13 milioni di visite mediche, 380.000 ricoveri e 28.000 deceduti.

La stagione influenzale 2019-2020 stava finendo prima che il coronavirus iniziasse a imperversare nel mondo, quindi non era chiaro come i due virus potessero influenzarsi a vicenda. Molti esperti temevano che i virus si sarebbero scontrati l’anno successivo in una pandemia, inondando gli ospedali.

Quelle preoccupazioni non sono state realizzate. Nonostante un debole sforzo per aumentare le vaccinazioni antinfluenzali, i casi sono rimasti insolitamente bassi per tutta la stagione influenzale 2020-2021, poiché il coronavirus ha continuato a circolare, secondo i Centers for Disease Control and Prevention.

Solo lo 0,2% dei campioni è risultato positivo all’influenza da settembre a maggio, rispetto a circa il 30% nelle ultime stagioni, e i ricoveri per influenza sono stati i più bassi mai registrati da quando l’agenzia ha iniziato a raccogliere questi dati nel 2005.

Molti esperti hanno attribuito la stagione senza influenza alle maschere, al distanziamento sociale e alla limitazione dei movimenti, in particolare dei bambini piccoli e degli anziani, entrambi a più alto rischio di grave influenza. I numeri dell’influenza sono aumentati un anno dopo, nella stagione 2021-2022, quando molti stati avevano rinunciato alle restrizioni, ma le cifre erano ancora inferiori alla media prepandemica.

Finora quest’anno, la nazione ha registrato circa cinque milioni di casi, due milioni di visite mediche e meno di 65.000 ricoveri e 5.800 decessi legati all’influenza.

Invece, il coronavirus ha continuato a dominare gli inverni, molto più comune dell’influenza, del virus respiratorio sinciziale, del rinovirus e dei comuni virus del raffreddore.

Credito…A. Barry Dowsett/Fonte scientifica

Il virus respiratorio sinciziale, o RSV, di solito emerge a settembre e raggiunge il picco da fine dicembre a febbraio, ma la pandemia ha distorto il suo andamento stagionale. È rimasto basso per tutto il 2020 e ha raggiunto il picco nell’estate del 2021, quando il coronavirus era precipitato ai livelli più bassi dall’inizio della pandemia.

L’idea che ci sia una sorta di interazione tra i virus è emersa per la prima volta negli anni ’60, quando le vaccinazioni per la poliomielite, che contengono poliovirus indebolito, hanno ridotto significativamente il numero di infezioni respiratorie. L’idea ha guadagnato terreno nel 2009: l’Europa sembrava pronta per un aumento dei casi di influenza suina alla fine dell’estate, ma quando le scuole hanno riaperto, il raffreddore da rinovirus sembrava in qualche modo interrompere l’epidemia di influenza.

“Questo ha spinto molte persone in quel momento a speculare su questa idea di interferenza virale”, ha detto il dottor Foxman. Anche in un anno tipico, il picco del rinovirus in ottobre o novembre e poi di nuovo in marzo, alle due estremità della stagione influenzale.

L’anno scorso, un team di ricercatori ha deciso di studiare il ruolo di una risposta immunitaria esistente nella difesa dal virus dell’influenza. Poiché non sarebbe etico infettare deliberatamente i bambini con l’influenza, hanno somministrato ai bambini in Gambia un vaccino con un ceppo del virus indebolito.

L’infezione da virus innesca una complessa cascata di risposte immunitarie, ma la prima vera difesa viene da un insieme di difensori non specifici chiamati interferoni. Il team ha scoperto che i bambini che avevano già alti livelli di interferone si sono ritrovati con molto meno virus influenzale nei loro corpi rispetto a quelli con livelli più bassi di interferone.

I risultati hanno suggerito che le precedenti infezioni virali hanno preparato il sistema immunitario dei bambini a combattere il virus dell’influenza. “La maggior parte dei virus che abbiamo visto in questi bambini prima di somministrare il vaccino erano rinovirus”, ha affermato il dottor Thushan de Silva, specialista in malattie infettive presso l’Università di Sheffield in Inghilterra, che ha guidato lo studio.

Questa dinamica potrebbe in parte spiegare perché i bambini, che tendono ad avere più infezioni respiratorie rispetto agli adulti, sembrano avere meno probabilità di essere infettati dal coronavirus. L’influenza può anche prevenire le infezioni da coronavirus negli adulti, ha affermato il dottor Guy Boivin, virologo e specialista in malattie infettive presso la Laval University in Canada.

Studi recenti hanno dimostrato che le co-infezioni di influenza e coronavirus sono rare e quelli con un’infezione influenzale attiva avevano quasi il 60% in meno di probabilità di risultare positivi al coronavirus, ha osservato.

“Ora vediamo un aumento dell’attività influenzale in Europa e Nord America e sarà interessante vedere se porterà a una diminuzione della circolazione SARS-COV-2 nelle prossime settimane”, ha affermato.

I progressi tecnologici negli ultimi dieci anni hanno reso possibile mostrare le basi biologiche di questa interferenza. Il team del dottor Foxman ha utilizzato un modello di tessuto delle vie aeree umane per dimostrare che l’infezione da rinovirus stimola gli interferoni che possono quindi respingere il coronavirus.

“La protezione è transitoria per un certo periodo di tempo mentre si ha quella risposta all’interferone innescata dal rinovirus”, ha affermato Pablo Murcia, virologo presso il Centro MRC per la ricerca sui virus dell’Università di Glasgow, il cui team ha trovato risultati simili.

Ma il dottor Murcia ha anche scoperto un punto debole nella teoria dell’interferenza virale: un attacco con il coronavirus non sembrava prevenire l’infezione con altri virus. Ciò potrebbe avere qualcosa a che fare con l’abilità del coronavirus nell’eludere le difese iniziali del sistema immunitario, ha affermato.

“Rispetto all’influenza, tende ad attivare meno questi interferoni antivirali”, ha detto il dottor de Silva del coronavirus. Questa scoperta suggerisce che in una data popolazione può essere importante quale virus compare per primo.

Il Dr. de Silva e i suoi colleghi hanno raccolto ulteriori dati dal Gambia – che non aveva restrizioni legate alla pandemia che avrebbero potuto influenzare i modelli virali che stavano osservando – indicando che il rinovirus, l’influenza e il coronavirus hanno tutti raggiunto il picco in momenti diversi tra aprile 2020 e giugno 2021.

Quei dati “mi hanno reso un po’ più convinto che l’interferenza potrebbe avere un ruolo”, ha detto.

Tuttavia, il comportamento dei virus può essere fortemente influenzato dalla loro rapida evoluzione e dalle restrizioni sociali e dai modelli di vaccinazione. Quindi è improbabile che il potenziale impatto dell’interferenza virale diventi evidente fino a quando il coronavirus non si stabilizzerà in un modello endemico prevedibile, hanno affermato gli esperti.

RSV, rinovirus e influenza coesistono da anni, ha osservato la dott.ssa Nasia Safdar, esperta di infezioni associate all’assistenza sanitaria presso l’Università del Wisconsin-Madison.

“Alla fine è quello che accadrà anche con questo: diventerà uno dei tanti che circolano”, ha detto il dottor Safdar del coronavirus. Alcuni virus possono attenuare gli effetti di altri, ha affermato, ma i modelli potrebbero non essere immediatamente evidenti.

Osservando i coronavirus comuni, alcuni ricercatori hanno previsto che SARS-CoV-2 diventerà un’infezione invernale stagionale che potrebbe coincidere con l’influenza. Ma il coronavirus pandemico si è già dimostrato diverso dai suoi cugini.

Ad esempio, si vede raramente nelle co-infezioni, mentre uno dei quattro coronavirus comuni a raffreddore è spesso visto come una co-infezione con gli altri tre.

“Questo è il tipo di esempio interessante che fa esitare a fare generalizzazioni su più virus”, ha affermato Jeffrey Townsend, biostatistico della Yale School of Public Health che ha studiato il coronavirus e la sua stagionalità. “Sembra essere in qualche modo specifico del virus come si verificano queste cose”.

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